• Tue. Jul 5th, 2022

PDF2DOCXFREE

Enkelt kan vara svårare än komplext

Sovjeter förnekade en gång en dödlig miltbrandläcka. Amerikanska forskare stödde berättelsen.

Byadmin

Jun 20, 2021

YEKATERINBURG, Ryssland – Patienter med oförklarliga lunginflammationer började dyka upp på sjukhus; inom några dagar var dussintals döda. Den hemliga polisen beslagtog läkarnas register och beordrade dem att hålla tyst. Amerikanska spioner tog ledtrådar om en labläcka, men de lokala myndigheterna hade en mer vardaglig förklaring: förorenat kött.

Det tog mer än ett decennium för sanningen att komma fram.

I april och maj 1979 dog minst 66 personer efter att luftburna mjältbrandbakterier dök upp från ett militärlaboratorium i Sovjetunionen. Men ledande amerikanska forskare uttryckte förtroende för Sovjets påstående att patogenen hade hoppat från djur till människor. Först efter a fullfjädrad utredning på 1990-talet bekräftade en av dessa forskare de tidigare misstankarna: Olyckan i det som nu är den ryska Uralstaden Jekaterinburg var en laboratorieläckage, en av de dödligaste någonsin dokumenterade.

Numera verkar några av offrens gravar övergivna, deras namn slits av metallplåtarna på baksidan av en kyrkogård i utkanten av staden, där de begravdes i kistor med ett jordbruksdesinfektionsmedel. Men berättelsen om olyckan som tog deras liv och täckmanteln som gömde det har förnyat relevans när forskare söker efter ursprunget till Covid-19.

Den visar hur en auktoritär regering framgångsrikt kan forma berättelsen om ett sjukdomsutbrott och hur det kan ta år – och kanske regimförändring – att komma till sanningen.

“Vilda rykten sprids runt varje epidemi,” Joshua Lederberg, den nobelvinnande amerikanska biologen, skrev i ett memo efter en faktaundersökning till Moskva 1986. “Det nuvarande sovjetiska kontot är sannolikt sant.”

Många forskare tror att viruset som orsakade Covid-19-pandemin utvecklades hos djur och hoppade någon gång till människor. Men forskare kräver också en djupare undersökning av risken för en olycka vid Wuhan Institute of Virology.

Det finns också en stor oro för att den kinesiska regeringen – som, precis som den sovjetiska regeringen decennier innan den, avfärdar möjligheten till en laboratorieläckage – är tillhandahåller inte internationella utredare med tillgång och data som kan belysa pandemiens ursprung.

“Vi har alla ett gemensamt intresse av att ta reda på om det berodde på en laboratorieolycka”, säger Matthew Meselson, en Harvard-biolog, i en intervju denna månad från Cambridge, Massachusetts, med hänvisning till koronaviruspandemin. “Kanske var det en slags olycka som våra nuvarande riktlinjer inte skyddar mot tillräckligt.”

Dr Meselson, en biologisk krigföringsexpert, flyttade in i ett extra sovrum hemma hos en vän vid CIA 1980 för att studera klassificerad intelligens som tyder på att det sovjetiska mjältbrandutbrottet kunde ha kopplats till en militär anläggning närliggande. Sex år senare, han skrev att den sovjetiska förklaringen av epidemins naturliga ursprung var “trolig”. De bevis som sovjeterna tillhandahöll var förenliga, sade han, med teorin att människor hade drabbats av tarmmjältbrand som härstammar från förorenat benmjöl som används som djurfoder.

1992, efter att Sovjetunionen kollapsade, erkände Rysslands president Boris N. Yelstin “vår militära utveckling var orsaken” till mjältbrandutbrottet.

Dr. Meselson och hans fru, den medicinska antropologen Jeanne Guillemin, kom till Jekaterinburg med andra amerikanska experter för en noggrann studie. De dokumenterade hur en nordöstlig vind den 2 april 1979 måste ha spridit så lite som några milligram mjältbrandssporer av misstag släppt från fabriken över en smal zon som sträcker sig minst 30 mil nedvind.

“Du kan sammanställa en helt galen historia och göra den trolig genom hur du utformar den”, säger Dr Meselson och förklarade varför sovjeterna hade lyckats skingra misstankar om en labläcka.

I Sverdlovsk, som Jekaterinburg var känt i sovjetiska tider, uppstod dessa misstankar så snart människor började bli mystiskt sjuka, enligt intervjuer denna månad med invånare som minns de dagar.

Raisa Smirnova, då en 32-årig arbetare vid en keramikfabrik i närheten, säger att hon hade vänner på den mystiska föreningen som använde sina speciella privilegier för att hjälpa henne att skaffa annars svåra att hitta apelsiner och konserver. Hon hörde också att det fanns något slags hemligt arbete med att göra bakterier där, och lokala rykten skulle tillskriva laboratoriet enstaka sjukdomsutbrott.

“Varför är det så att dina händer är blåa?” Smirnova minns att en medarbetare frågade henne en dag i april 1979 när hon gick till jobbet och visade tydligen symtom på låga syrehalter i blodet.

Hon rusade till sjukhuset med hög feber och, säger hon, tillbringade en vecka där medvetslös. I maj hade cirka 18 av hennes medarbetare dött. Innan hon fick gå hem tog KGB-agenter ett dokument för att underteckna henne och förbjöd henne att prata om händelserna i 25 år.

Vid Sverdlovsks epidemiologiska tjänst var epidemiologen Viktor Romanenko en fotsoldat i höljet. Han säger att han omedelbart visste att sjukdomsutbrottet som drabbade staden inte kunde vara tarm, matburet mjältbrand som seniorhälsovården hävdade. Mönstret och tidpunkten för fallens fördelning visade att källan var flygburen och en engångshändelse.

“Vi förstod alla att detta var fullständigt nonsens”, säger Dr. Romanenko, som fortsatte att bli en ledande regional hälsoombud i post-sovjetiska tider.

Men i en kommunistisk stat hade han inget annat val än att följa med charaden, och han och hans kollegor tillbringade månader på att beslagta och testa kött. KGB-agenter steg ner på hans kontor och tog bort medicinska journaler. Sovjetunionen hade undertecknat ett fördrag som förbjöd biologiska vapen och nationella intressen stod på spel.

“Det fanns en förståelse för att vi var tvungna att komma så långt borta från teorin om biologiska vapen”, påminde Dr. Romanenko. “Uppgiften var att försvara landets ära.”

Det fanns till och med skakningar på kvällen Sverdlovsk, en lokal tidning. En korrespondent från The New York Times ringde till pressrummet när utbrottet utvecklades, påminner om en journalist där då, Aleksandr Pashkov. Chefredaktören ber personalen att sluta svara på fjärrsamtal, så att ingen går utanför meddelandet om korrespondenten ringde igen.

“Den som kan hålla en hemlighet kommer ut på toppen”, sade Pashkov.

När Sovjetunionen sönderfallit, gjorde också förmågan att hålla hemligheter. För en dokumentär från 1992 spårade Pashkov upp en pensionerad motintelligensofficer i Ukraina – nu ett annat land – som hade arbetat i Sverdlovsk vid den tiden. Telefonavlyssningar vid militärlaboratoriet avslöjade att en tekniker hade glömt att byta ut ett säkerhetsfilter.

Snart erkände Yeltsin – som själv var en del av täckmanteln som den högsta kommunisttjänstemannen i regionen 1979 – att militären var skyldig.

“Du måste förstå en enkel sak”, sade Pashkov. ”Varför blev allt detta känt? Unionens kollaps. ”

Man-och-fru-teamet till Dr Meselson och Dr Guillemin besökte Jekaterinburg flera gånger på 1990-talet för att dokumentera läckan. I intervjuer med överlevande planerade de offrens var de befann sig och undersökte väderregister och fann att Dr Meselson och andra hade haft fel för att ge den sovjetiska berättelsen trovärdighet.

Dr Meselson sa att när han kontaktade en rysk tjänsteman i början av 1990-talet om en ny undersökning av utbrottet, var svaret “Varför ta skelett ur garderoben?”

Men han sa att bestämma ursprunget till epidemier blir mer kritiskt när geopolitiken är inblandad. Hade han och hans kollegor inte bevisat orsaken till utbrottet då, sade han, kan frågan fortfarande vara irriterande i förhållandet mellan Ryssland och väst.

Detsamma gäller för utredningen av källan till Covid-19, säger Dr Meselson. Så länge som pandemins källa förblir misstänkt, sade han, kommer frågan att fortsätta att öka spänningarna med Kina, mer än om sanningen var känd.

“Det finns en enorm skillnad mellan människor som fortfarande försöker bevisa en poäng mot känslomässig motstånd och människor som kan se tillbaka och säga,” Ja, ja, jag hade rätt, “säger Dr Meselson. ”En av dem driver krig. Den andra är historia. Vi måste få alla dessa saker lösta. Vi behöver historia, vi behöver inte alla dessa känslor. ”

Till skillnad från Covid-19 går mjältbrand inte lätt från människa till människa, varför Sverdlovsk-läckage inte orsakade en bredare epidemi. Till och med Sverdlovsk-ärendet har dock inte lösts helt. Det är fortfarande oklart om den hemliga aktiviteten vid fabriken var illegal utveckling av biologiska vapen – som Sovjetunionen är känd för att ha utfört – eller vaccinforskning.

Under president Vladimir V. Putin har avslöjande av ryska historiska brister i allt högre grad ansetts opatriotiska. Med regeringens mamma om vad som exakt hände, har en annan teori fått valuta: Kanske var det västerländska agenter som medvetet släppte miltbrandssporer för att undergräva den kommunistiska regimen.

”Sanningskonceptet är faktiskt mycket komplicerat”, säger Lev Grinberg, en patolog i Jekaterinburg som i hemlighet bevarade bevis för utbrottets sanna natur 1979. ”De som inte vill acceptera sanningen kommer alltid att hitta sätt inte att acceptera det. ”

Oleg Matsnev bidrog med forskning.

Leave a Reply

Your email address will not be published.